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GRUPO NICHE

       El primer síntoma de que el GRUPO NICHE se estaba convirtiendo en una leyenda, lo dio Jairo Varela, su director y forjador, cuando hace algunos años, la prensa de todo el mundo lo buscaba y nadie lo encontraba en ningún lugar. La confirmación de la Leyenda, fue hace poco. El pasado 27 de diciembre de 1996, en el marco del Superconcierto de la Feria de Cali, ante más de 30.000 personas, el nombre de Jairo, fue ovacionado incansablemente. De eso, guardan testimonio todos los medios de comunicación.

      La historia de la leyenda comenzó mucho antes, a mitad de 1985, cuando en las recepciones de los más famosos hoteles, se encontraban centenares de mensajes sin responder, pues él y su GRUPO NICHE llegaban primero o después de los recados.

      Su vida y sus sueños empezaron a penetrar por el inmenso y luminoso tunel de la fama y la gloria , y Varela no tuvo tiempo de despedirse de su amigos ni de sus amores. Cuando alguien en Colombia, quería sentir al GRUPO NICHE, el único consuelo era escuchar en su casa los discos de la agrupación, puesto que Varela y sus muchachos andaban de correría por todo el mundo.

      Desde entonces, su existencia comenzó a mitificarse, a adquirir visos de celebridad y esos personajes, que le viven pisando la cola a la inmortalidad, permanecen casi siempre en un mundo de neón del que difícilmente pueden escapar.
Sin embargo, él lo hace con frecuencia, se escapa raudo de las letras de molde en las que está escrita la palabra Niche, se sale de sus discos y de sus carátulas, y se sumerge en su cálida y confortable casa, o sale en su automóvil o simplemente va, como un aficionado normal, a cualquier partido de fútbol en el estadio.

      El tiempo se lo dedica a su familia, especialmente a sus hijos, a quienes adora. También, a sus amigos de vieja y nueva data. A los que aparecen, a todos aquellos que le prenden un afecto que le permite reencontrarse con lo más íntimo de su ser.

      Más que un compositor, Jairo Varela es un hombre sensible y un poco introvertido, que prefiere decir en canciones lo que calla en la cotidianidad. Y si habla, pone el dedo en la llaga : dispara verdades sin contemplaciones sobre diversos temas... La vida, la Salsa, el amor, el fútbol, etc.

      La primera vez que empezó a soñar, fue en 1980 en el piso 13 de un edificio de la carrera Séptima con Calle 18 de Bogotá, tenía en su cabeza centenares de aspiraciones, muchas canciones y una palabra sencilla pero sonora que, seis años después, le transformaría su vida : NICHE.
      Con esas cinco letras revolucionó la música salsa, le imprimió categoría a la música hecha en Colombia hacia el exterior y le demostró al mundo que Colombia era algo más que cumbias y vallenatos ; que también sabíamos tocar salsa y que podíamos exportarla.
      Por todo lo que ha significado Niche en el contexto salsero latinoamericano, por su originalidad, por imponer un estilo temático e interpretativo, y por elevar su categoría, Niche se ha convertido en una leyenda viva de la salsa contemporánea.

      Quién es Jairo Varela ?

      El maestro Jairo Varela Martínez nació el 9 de diciembre de 1949 en Quibdó, departamento del Chocó ( Colombia ), en el hogar formado por el comerciante antioqueño Pedro Antonio Varela Restrepo y la escritora y poetisa chocoana Teresa de Jesús Martínez Arce.

      Su primer contacto con la música se produce a los ocho años de edad, en el barrio Roma de Quibdó en donde conformó la agrupación "La Timba", que en esencia era una dulzaina, bongó, maracas y güiro.

      Su dualidad talento artístico y habilidad comercial, la hereda de su abuelo Eladio Martínez Vélez, considerado por los historiadores como uno de los primeros industriales, de raza negra, en nuestro país.

      De su abuelo aprendió también mecánica, ebanistería y guitarra. Su recuerdo lo persigue desde que era un niño hasta nuestros días. En conversaciones con amigos, Varela ha confesado que su abuelo se le ha aparecido en hoteles y escenarios de todo el mundo, como negándose a dejar de ser su guía espiritual.

      Su padre y su madre se separaron cuando Marta, su hermana menor, tenía tres años de edad. Jairo lo conoció a los 9 años y lo recuerda como un hombre callado, taciturno, reservado y muy trabajador.

      Su madre, Doña Teresa Martínez de Varela, es una gran escritora que nunca se opuso a su vocación musical, más bien le abonó el terreno desde niño para cuando creciera se lanzará al difícil arte de hacer canciones.

      "Desde el comienzo ella vio mis aptitudes. A los ocho años me regalo una guitarra con el poco dinero que había. Imagínense, hizo el esfuerzo de su vida para hacerme ese regalo", recuerda Varela.

       La infancia, la pubertad, la adolescencia y parte de su vida adulta, transcurrieron en Quibdó, su pueblo natal, al que le ha cantado en tantas oportunidades. Hacia la década de los 70, con su madre y su familia, Varela decide cambiar de ambiente y se traslada a Bogotá, en busca de nuevos y más sólidos rumbos.

      Sus primeras composiciones fueron "Difícil" y "Atrato Viajero" , ésta última la grabó en tercer disco de Niche en Nueva York bajo el nombre de "Atrateño", con relativo éxito.

      Nace el Grupo Niche

      El Grupo Niche nace exactamente en 1980 en Bogotá gestado por Jairo Varela Martínez y conformado inicialmente por un puñado de músicos jóvenes del Chocó.

      Entre ellos se destacaban Nicolás Cristancho en el piano, Francisco García en el bajo, Alí "Tarry" Garcés en el saxofón y la flauta, Alexis Lozano en el trombón y los arreglos, Jorge Bassan y Héctor Viveros como cantantes y Luis Pacheco en las congas.

      Niche nació como una nueva alternativa salsera, puesto que en ese momento el panorama musical en Colombia era muy pobre, cobertura que aprovechó Varela para introducir un estilo y un sabor más internacional que empezó a calar y se mantiene vigente entre los amantes de la salsa.

      Además del rompimiento en la estructura musical, se da también una ruptura temática, puesto que Varela aborda con propiedad la problemática del negro y todas sus implicaciones sociales y étnicas, conquistando un nuevo espacio en el mercado nacional.

      Sin embargo, Varela no se conformó con cantarle sólo al negro sino que le canta también a su tierra, al Chocó, a su problemas, a su marginalidad y a su pobreza. Con estas estrategias ganó mucha fuerza en Colombia y abonó mucho terreno para su lanzamiento en el exterior que, hoy por hoy, le reporta buenos dividendos.

      A partir del larga duración "Tapando el Hueco", en las proximidades de los noventa, Jairo Varela le da un vuelco total a su estilo y temática empezando a abordar el amor en sus diferentes dimensiones, a reflejar en sus canciones los problemas de las parejas en un contexto enriquecido por una prosa sencilla y fresca.

El primer disco de Niche

      El debut discográfico del GRUPO NICHE se produce en 1980 con el larga duración "Al Pasito", prensado para discos Daro, primera disquera que creyó en el talento de Varela y sus muchachos.

      El disco incluyó temas como "Rosa Meneo", "A ti Barranquilla", "Tiempos de Ayer" y "Al Pasito", ue dio pie para el título del trabajo discográfico.

      Un año después , Varela habla con los directivos de Daro y les plantea la necesidad de grabar un nuevo larga duración, pero los disqueros le niegan la oportunidad y deciden grabarle, a cambio, en 1981, un sencillo que incluyó los temas "Las Flores también se mueren", interpretado por Saulo Sánchez y "Primero y Qué" en la voz de Alvaro del Castillo.

      El sencillo funcionó muy bien en las emisoras de Bogotá y la costa atlántica y, entonces, empezó a consolidarse tímidamente el nombre de Niche en el concierto musical nacional.

      Pero a raíz de la intransigente posición de los directivos de Discos Daro, Jairo Varela les solicita la Carta de Libertad y entra en contacto con la casa Codiscos de Medellín, iniciando, de esa manera el más fructífero ciclo en la historia de Niche.

      Principales logros del Grupo Niche

      En 1986, por primera vez una orquesta colombiana se presenta en el majestuoso escenario del Madison Square Garden. El Grupo Niche llega al Festival Mundial de la Salsa y actúa al lado de los "duros" de la salsa y deja una excelente impresión que le reportó excelentes dividendos, y que fue el punto de inicio de toda su carrera de éxitos.


      En septiembre de 1989, el Grupo Niche llega por primera vez a escenarios de Europa y realiza su primera gira al viejo continente, visitando Francia, Inglaterra, Alemania, Suiza y España.

      En 1990, Musivisa, filial de Televisa, adquiere los derechos discográficos y promocionales de la orquesta y organiza la primera gira del Grupo Niche a México en agosto de ese mismo año. La gira solo incluía cuatro presentaciones promocionales. A raíz del éxito alcanzado, los conciertos se extienden a 16 con llenos completos en escenarios tan grandes como el mítico " Salón Tropicana".

      El Grupo Niche ha visitado en más de cien oportunidades a los Estados Unidos de América, donde goza de la atención de millares de fanáticos, principalmente en Washington, Nueva York, Miami, Los Angeles, Orlando, Chicago, Rhode Island, etc. Es una de las pocas orquestas admiradas por norteamericanos nativos y latinos, por igual.

      En su dieciséis años de existencia el Grupo Niche ha participado en los más grandes y tradicionales festivales de Colombia, en los cuales ,y en innumerables oportunidades, ha resultado triunfador y constante animador : Carnaval de Barranquilla, Feria de Cali, Feria de Manizales, Carnavales de Blancos y Negros en Nariño, en el Reinado del Bambuco en Neiva, en el Reinado Nacional de la Belleza de Cartagena, en las Fiestas del Petróleo en Barrancabermeja, por no nombrar sino éstas.

      En marzo de 1989 el Grupo Niche logra reunir a más de un millón de personas en el Campo de Marte en el Perú. Durante ese concierto hubo heridos y contusos por el gran éxtasis generado por las canciones de Niche.

      A nivel internacional Niche se ha paseado por los más grandes escenarios del mundo y ha representado a Colombia en infinidad de conciertos y espectáculos : Independencia de Cuba en Miami y Carnaval de la Calle Ocho, Festivales de la Salsa de Ralph Mercado en Nueva York, y ha visitado países como Venezuela, Ecuador, Perú, Panamá, México, Puerto Rico, Costa Rica, Costa Rica, República Dominicana, Curazao, Bahamas, Aruba, entre otros.

      Jairo Varela ha comprobado a su público ser un hombre de grandes retos : En la Feria de Cali de 1987, la mayor parte de los integrantes de la orquesta, pidieron un aumento exorbitante en el sueldo. Varela no cedió. Como consecuencia lógica, la agrupación se desintegró. Mucha gente apostó al final de Niche. Jairo, entonces, con algo de tenacidad, conformó una nueva orquesta y un nuevo larga duración : "Tapando el Hueco" que le abrió las puertas a nivel mundial y ratificó su talento. - A finales de 1990 corría un fuerte rumor en los vertederos del ambiente salsómano : Tito Gómez , el cantante puertorriqueño de Niche, convertido casi en una figura mítica por sus excelentes interpretaciones de las canciones de Jairo Varela, renuncia a la orquesta creando un ambiente incierto en el público, más no en Varela, quien inmediatamente fichó una voz bogotana, integrante de los Alfa Ocho y que no prometía mucho : Carlos Alberto Cardona. Los resultados confirmaron el buen oído de Jairo Varela : Charly Cardona calló y gustó a los escépticos. Interpretó tres canciones y las tres fueron éxito ; "Una Aventura", "Busca por dentro" y "Se pareció tanto a tí" .